灭绝恐龙的大灾难,让谁做了陪葬?
  • 来源:科普时报
  • 作者:谷大春
  • 2018-06-12 09:15

微观蕨类孢子化石。科学家发现6600万年前的森林毁灭与第一批树栖鸟的灭绝息息相关。供图:A.Bercovici
蕨类植物是孢子植物的一种,其叶片背面的突起即为孢子。


远古恐龙时代终结于6600万年前。恐龙的灭绝很可能和宇宙陨石的撞击有关,据估计,陨石撞击释放的能量超过了摧毁日本广岛和长崎的原子弹爆炸能量总和的十亿倍。最近,科学家们研究发现,这场大灾难不仅灭绝了恐龙,还大面积摧毁了森林以及树上栖息的鸟类。

研究人员仔细分析了微观的植物化石。通常情况下,在大灾难之后,比如森林火灾,蕨类植物是第一批生长出来的,因为它们是单细胞生物,可以直接从孢子中发芽。该研究的合作者,来自史密森尼国家自然历史博物馆的古植物学家和地质学家安托万·伯科维奇解释到,蕨类植物的种子体积比较大,不容易扩散和传播。

在陨石撞击地球之后,科学家们发现,来自新西兰、日本、欧洲和北美等地的化石里面都观察到大量树木燃烧遗留下的炭迹和在此之上覆盖的大量蕨类植物。这表明全球的森林都被大面积地破坏和摧毁,而恢复它们至少需要几百年甚至几千年。没有了赖以生存的森林树木,第一批进化出的树栖鸟们也随之走向灭绝之路,无辜地成为这场灾难的陪葬者。

在这场灾难到来之前,树栖鸟是从恐龙进化而来。研究人员表示,目前所有鸟类都是陆生物种的后代。从远古鸟类的骨骼化石中可以看出,它们具有更长、更强壮的腿,在现代鸟类中,如奇异鸟和鸸鹋,也可发现类似特征。该研究的主要作者,来自英国巴斯大学米尔纳进化研究中心的进化生物学家丹尼尔·菲尔德介绍说,现代鸟类的祖先很可能需要等到森林恢复后才能进入树林生活。

鸟类目前是最具多样化和全球分布最广泛的陆生脊椎动物,现存物种数量接近11000种。该研究的结果不仅揭示了现代鸟类是如何出现的,也“警示我们森林的破坏对生物多样性会造成巨大影响”,在一封写给Inside Science的邮件中,菲尔德教授提到,“保护森林生态系统,在现代世界同样具有重要意义。”

该研究的详细报道刊发在5月24日出版的《当代生物学》杂志上。


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